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25 Octubre, 2014   

0 Bitumen o crudo extra-pesado: ¿Cómo se define?  
    



Me refiero al excelente artículo escrito por el eminente geólogo venezolano, Aníbal Martínez, con el título “En tiempos de turbulencia la excelencia vence.” El autor no se sorprenderá, porque no es ningún secreto, cuando digo que no estoy de acuerdo con un aspecto de su texto--lo que distingue un bitumen de un crudo extra-pesado. No pretendo discutir sobre el razonamiento técnico, pues no es mi campo, pero como el detective belga, Hercules Poirot, he tratado de utilizar las “células grises pequeñas” para considerar la lógica de la definición.


Primero, como tenemos una diferencia de opinión de cuánto en el subsuelo de la Faja es crudo o bitumen, vamos a llamarlo “sustancia.” La definición que cita el doctor Martínez se basa en la tasa de fluidez de la sustancia--si tiene un valor menor de los 10.000 milipascales/segundo, a la temperatura del yacimiento, es un crudo pero, si tiene un valor igual o mayor de los 10.000 milipascales/segundo, es un bitumen. Lo que no me convence de esta definición es que la sustancia con 9.999 mp/s es un crudo, pero con 10.000 mp/s sufre una metamorfosis y se convierte en bitumen. Hay una definición parecida para los crudos livianos, medianos, pesados y extra-pesados que se basa en los grados API en vez de la fluidez. La definición los distingue por la diferencia sustancial en la gravedad, pero siempre se llaman crudos y al extra-pesado, con menos de 10º API, no se le da otro nombre.


Aunque la Sociedad de Ingenieros de Petróleo, la Asociación Norteamericana de Geólogos Petroleros y la Asociación de Ingenieros Evaluadores de Reservas hayan aceptado la definición de los milipascales/segundo, es una opinión con la cual se puede diferir, especialmente en cuanto a la aplicabilidad para la Faja. .


Recuerdo que el objetivo principal, a principios de los años 80, era conseguir que la sustancia utilizada para hacer Orimulsion quedara fuera de la cuota OPEP. El doctor Martínez tuvo mucho que con eso y se logró hábilmente la definición de la sustancia como bitumen--era conveniente para el país pero si era lógico es otra cosa. Puesto que la Orimulsion no competía con ningún producto de petróleo--ni fuel oil ni residual--sino con el carbón para las plantas eléctricas, la OPEP mostraba poco interés en la Orimulsion.


Pero las cosas han cambiado. El señor Iván Arrellana, Gobernador por Venezuela ante la OPEP, ha confirmado que la sustancia para hacer Orimulsión, igual que la sustancia para mezclar y para mejorar, queda dentro de la cuota. Ya no se llama la Faja Bituminosa del Orinoco sino sencillamente la Faja del Orinoco. Tampoco hay una sustancia especialmente apartada para hacer Orimulsión--la misma sustancia se usa sin distinción para hacer Orimulsion, mezclar o mejorar. Es evidente que se haya perdido el objetivo original para clasificar la sustancia como bitumen en base a los milipascales/segundo.


Pero si la definición de los milipascales/segundo ya no tiene vigencia, ¿no hay otra manera de distinguir entre el crudo extra-pesado y el bitumen? En consulta con unos colegas, hemos llegado a la conclusión que las definiciones más apropiadas son:


1) La sustancia que fluye a la temperatura del subsuelo y se bombea a la superficie, como cualquier crudo pesado, es un crudo.


2) La sustancia que no fluye a la temperatura del subsuelo y que no puede ser bombeada a la superficie, es un bitumen.


Con el tiempo, seguramente parte de ese bitumen, al calentarse con inyección de vapor, combustión en sitio, descargas eléctricas, etc. podrá fluir y bombearse a la superficie. Pero, si no ha fluido normalmente, en el subsuelo puede clasificarse como bitumen a mi parecer, aunque esto es cuestionable. El hecho es, que con temperaturas muy altas, la sustancia en el subsuelo cambia en cuanto a su fluidez. La buena noticia es que en el futuro, quizás no tan distante, el bitumen en el subsuelo, sujeto a temperaturas muy altas, podrá bombearse a la superficie para posterior uso.


 
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